Soledad López
Soledad López

Periodista especializada en salud

Descubren el gen que protege frente a la Covid-19
iStock by Getty Images

Desde el inicio de la pandemia ha despertado un gran interés descubrir por qué hay personas que no enferman cuando contraen la Covid.

Se sospechaba que el secreto de los asintomáticos residía en su genética pero, ¿qué gen o genes les protegen?

Un equipo científico de la Universidad de Newcastle lo ha descubierto: el ángel de guarda es el gen HLA-DRB1*04:01 y es hasta tres veces más común en las personas asintomáticas.

El descubrimiento de ciencia ficción sugiere que las personas con esta peculiaridad están más protegidas frente a la Covid grave.

Gen protector

El estudio, financiado por Innovate UK, la agencia de innovación del Reino Unido, comparó a personas asintomáticas con pacientes que desarrollaron Covid grave pero que no tenían enfermedades subyacentes.

Recordemos que la hipertensión, la obesidad o la diabetes empeoran el pronóstico de la Covid, pero en este caso los pacientes graves no sufrían ninguna comorbilidad, por tanto no había ningún factor añadido que influyera en el mal pronóstico. Supuestamente era su genética.

Los autores del estudio utilizaron sofisticada tecnología de secuenciación genética para analizar al detalle y a escala las diferentes versiones o alelos de los genes HLA que están agrupados en el cromosoma 6.

Compararon qué ocurría en los pacientes asintomáticos y en los graves. Y llegaron a conclusión de que el gen HLA-DRB1*04:01 es hasta tres veces más habitual en los asintomáticos.

Lo curioso es que este gen es más común en ciertas latitudes del mundo, en concreto en el norte y oeste de Europa, por lo que es probable que las personas de estas zonas sean más propensas a permanecer asintomáticas pero seguir transmitiendo el virus.

La utilidad del hallazgo

El hallazgo es, insistimos, de ciencia ficción, pero ¿qué utilidad tiene?

El Dr. Carlos Echevarria, del Instituto de Investigación Clínica y Traslacional de la Universidad de Newcastle y coautor del estudio, lo tiene claro:

  • "Este es un hallazgo importante, ya que puede explicar por qué algunas personas contraen la Covid pero no enferman".
  • "Podría llevarnos a una prueba genética que nos indicaría a quién debemos priorizar para futuras vacunas".
  • "A nivel de población, es importante que sepamos esto porque cuando tenemos muchas personas que son resistentes, por lo que contraen Covid pero no muestran síntomas, entonces corren el riesgo de propagar el virus mientras están asintomáticos", concluye.

Genes y geolocalización

Que hay unos genes que se dan más en unas latitudes del mundo que en otras es algo ampliamente aceptado y estudiado. Y es bien sabido que los genes HLA se desarrollan a lo largo de generaciones en reacción a patógenos causantes de enfermedades.

Como consecuencia de ello, también hay enfermedades que son más comunes en unas zonas del mundo que en otras.

Un ejemplo claro es la esclerosis múltiple. La incidencia de esta enfermedad es mayor con el aumento de la latitud.

"Al principio se atribuía a la menor exposición a los rayos solares y a la falta de vitamina D, pero ahora se sabe que uno de los genes de riesgo de la esclerosis múltiple es el DRB1*15:01, que abunda en las zonas del norte", señala David Langton, primer autro del estudio.

La relación entre el medio ambiente , la genética y la enfermedad es compleja, pero está demostrada.

Ahora, el estudio de la Universidad de Newcastle revela que los portadores del alelo HLA-DRB1*04:01 estarían más protegidos frente a la Covid, pero también serían un elemento fácil de transmisión del virus al no tener síntomas si contraen la infección.

"El SARS Cov-2 es una de las mayores amenazas a las que se ha enfrentado la humanidad. Cuanto más comprendamos por qué algunas personas se enferman, mejor podremos defendernos contra este virus y otros similares en el futuro", concluye Sir John Burn, profesor de genética clínica en la Universidad de Newcastle y también autor del estudio.