Por Pablo Cubí, periodista

Una nueva mutación del coronavirus amenaza la efectividad de las vacunas
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Las mutaciones del virus ponen en peligro la estrategia de las vacunas. Una mutación puede dar en el clavo y esquivar la manera que tiene ahora el sistema inmune de protegernos.

Y el virus muta mucho. Cada vez que se multiplica hay riesgo de que mute. Por eso es fundamental que reduzcamos los contagios en todo el mundo y reduzcamos las replicaciones.

  • Una de esas mutaciones ya refleja serias sospechas de que resta efectividad a la vacuna. Se ha bautizado como la mutación E484K.

POR QUÉ ES PELIGROSA ESTA MUTACIÓN

No es la primera mutación que se detecta. Sin embargo, la E484K es la primera que da señales de poder escapar de la detección de los anticuerpos.

  • Los expertos, de hecho, han bautizado la E484K como "la mutación escapista".

Por ponerlo de una manera gráfica. Si los anticuerpos son como una garra que coge las puntas del coronavirus para que no entre en la célula. Esta mutación hace las puntas tan gordas que la garra no alcanza a cerrarse sobre ella.

La "mutación escapista" ya se detecta en Europa

Este tipo de mutación ya se había visto en variantes del virus de Brasil y Sudáfrica, por eso está siendo tan vigilada su expansión.

Pero ha hecho saltar las alarmas en Europa porque se ha detectado también en la variante británica, que es la que aquí se está haciendo hegemónica.

Aunque la gente esté vacunada, este coronavirus podría infectar igualmente.

¿CÓMO AFECTA A LAS VACUNAS?

No hay aún estudios suficientes para asegurar cuánto puede afectar a la eficacia. Hay expertos que dicen que las vacunas pueden ser menos eficaces, pero no inútiles.

  • El foco sobre la mutación E484K surgió en Brasil. Una persona que había pasado la Covid-19 y tenía anticuerpos, se reinfectó.

Así la detectaron por primera vez, en octubre de 2020. Un estudio de la Universidad de Puerto Alegre alertó sobre el problema, después de analizar varias focos de contagios.

Esto puede entorpecer el programa de vacunación si esta mutación se sigue extendiendo.

De hecho, la situación será más seria en los países con una vacunación muy extendida, pues se habrán relajado las medidas de control y con esta mutación el coronavirus tendrá más facilidad de contagio.

¿QUÉ VACUNAS ESTÁN MEJOR PREPARADAS?

La solución, como ocurre con la gripe, pasa por adecuar las vacunas para que puedan crear anticuerpos que sean eficaces ante esta mutación.

En principio no parece un problema difícil. Las vacunas que utilizan la técnica del ARN mensajero lo tienen más fácil. Es el caso de las vacunas dePfizer y Moderna.

En semanas las vacunas de ARN-m adaptan la mutación

Esta técnica mete en la vacuna un segmento del ARN, el código genético. Basta retocarlo con la nueva mutación y listo. En tres semanas aseguran poder tener la versión con la mutación, si fuera necesario.

Las otras vacunas que ya se distribuyen, como la de Oxford-AstraZeneca, la rusaSputnik o la china CanSino pueden tardar algo más por la técnica que usan, con un virus atenuado.

¿VA A SEGUIR HABIENDO MUTACIONES?

La respuesta es sí. Si aclaramos cómo funcionan los virus, entenderemos el problema al que nos enfrentamos.

Los virus son unos elementos bastante sencillos. Muchos no tienen un código genético ADN, sino una versión más simple llamada ARN.

Ese código genético tiene otra peculiaridad. Cambia con mucha facilidad.

  • El código de los seres vivos tiene mecanismos para evitar errores cuando se duplica. Pueden cometer un error cada cien mil veces.
  • Ese mecanismo no lo tienen los virus en su RNA que pueden cometer un error una cada diez mil veces.

Eso significa que cuando hace copias de su material genético aparecen cambios con relativa frecuencia. Esos cambios se llaman mutaciones.

  • Las habrá mientras dejemos que el virus se replique. Cuanto más se replique, más diferente puede hacerse.

DIFERENCIA ENTRE VARIANTE Y CEPA

Vamos a aclarar los tres conceptos que se confunden a la hora de hablar del coronavirus y de virus en general.

  • La mutación es un cambio en alguna letra del código genético. Un cambio suele significar poco y apenas supone una diferencia. Si no afecta a un elemento muy significativo, el virus casi no varía.
  • Una variante de un virus se produce cuando este virus ya ha ido acumulando varias mutaciones y es significativamente distinto del original.
  • Una cepa supone que los cambios han sido tan grandes que realmente no estamos hablando del mismo virus. Provoca un tipo de enfermedad diferente.

Por ejemplo, el coronavirus SARS-CoV-2, que provoca la Covid-19, es una cepa diferente del coronavirus SARS-CoV-1, que provocó en 2004 en Asia la enfermedad del SARS.

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