Por Soledad López, periodista especializada en salud

Un tercio de los ingresados tiene secuelas pulmonares un año después
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Si en algún órgano pasa factura el coronavirus es en los pulmones. Tanto es así que un nuevo estudio de la Universidad de Southampton en Reino Unido ha demostrado que, aunque muchos de los pacientes que han sido hospitalizados por Covid-19 recuperan su salud por completo, hasta un tercio todavía arrastra secuelas pulmonares después de un año.

La neumonía por Covid es más grave

La mayoría de las personas que ingresan en el hospital por Covid es porque la infección ha afectado a los pulmones provocando una neumonía.

Por definición, un neumonía es una inflamación de los pulmones debida a una infección causada por virus, bacterias o hongos que puede aparecer en un solo pulmón o en ambos (neumonía bilateral), lo que acaba reduciendo la absorción de oxígeno y provocando insuficiencia respiratoria.

A diferencia de la neumonía causada, por ejemplo, por el virus de la gripe, la provocada por el SARS-CoV-2 tiene una evolución más prolongada desde que se inician los síntomas hasta que provoca insuficiencia respiratoria, por eso el daño originado es más grave.

Afortunadamente, en el más de un año que llevamos de pandemia se ha avanzado mucho en el tratamiento de la neumonía grave por Covid, pero todavía se sabe poco sobre cuánto tiempo tardan los pacientes en recuperarse por completo y si las secuelas en los pulmones persisten.

La principal secuela es la fibrosis

La principal secuela a nivel pulmonar que puede dejar la neumonía provocada por el SARS-CoV-2 es la fibrosis.

  • Fibrosis pulmonar: El pulmón es un tejido esponjoso que se infla y desinfla, pero la inflamación provocada por el virus puede dejar cicatrices que lo vuelven rígido y dificultan la respiración. La recuperación dependerá de la gravedad de esas cicatrices.

El virus también afecta a los vasos sanguíneos de todo el organismo, incluidos los del pulmón, lo que aumenta el riesgo de formación de trombos y, en consecuencia, de tromboembolismos pulmonares.

Estudiar la evolución de la neumonía por Covid-19

Pero, ¿cuánto tiempo pueden durar las secuelas de la neumonía por Covid? ¿Cuánto tardan en recuperarse los pacientes? ¿Hay personas que no se llegan a recuperar nunca?

Para salir de dudas, investigadores de la Universidad de Southampton trabajaron en colaboración con expertos de Wuhan en China para estudiar la evolución natural de la neumonía grave por Covid hasta un año después de su hospitalización.

  • Se reclutó a 83 pacientes tras ser dados de alta en el hospital después de pasar una neumonía grave por SARS-CoV-2 y se les hizo un seguimiento durante tres, seis, nueve y doce meses.

En cada momento del estudio se sometieron a una evaluación clínica y a exámenes para comprobar el estado de los pulmones (tomografía computarizada del tórax y una prueba de caminata).

Las secuelas de la neumonía al cabo de un año

A lo largo del estudio, la mayoría de los pacientes iban mejorando los síntomas, la capacidad de ejercicio y los resultados de la tomografía revelaban una recuperación de los pulmones.

Tanto es así que a los doce meses la mayoría de los pacientes parecía haberse recuperado por completo, aunque un 5% aún decía sentir falta de aire.

  • Sin embargo, un tercio de los pacientes todavía tenía reducida su función pulmonar, en particular, la eficiencia con la que el oxígeno se transfiere de los pulmones a la sangre, algo que ocurría más entre las mujeres.
  • En una cuarta parte de los pacientes, sobre todo en aquellos que habían estado más graves durante su hospitalización, las tomografías computarizadas mostraron que todavía había pequeñas áreas del pulmón que no se habían recuperado.

El estudio ofrece un retrato de lo duro que puede llegar a ser para algunas personas recuperarse de las secuelas pulmonares de la Covid.

"Es cierto que la mayoría de los pacientes se recuperaron por completo, aunque para algunos esto requirió varios meses", afirma el Dr. Mark Jones, profesor de Medicina Respiratoria en la Universidad de Southampton y uno de los directores del estudio.

Y otro dato a destacar: las mujeres eran más propensas a recuperarse más lentamente de las secuelas. Puede que el sexo influya de una forma u otra en la recuperación de la neumonía por Covid, aunque hacen falta más estudios sobre ello.