Crean una vacuna contra el virus que causa la esclerosis múltiple

El Epstein-Barr es un virus muy común que está detrás de la mayoría de casos de esclerosis múltiple. Un equipo de científicos acaba de desarrollar con éxito una vacuna experimental que abre la puerta a la creación de la primera vacuna en el mundo para prevernir la infección por este virus.

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Soledad López
Soledad López

Periodista especializada en salud

Identifican el virus que causa la esclerosis múltiple
iStock by Getty Images

Investigadores de la farmacéutica Sanofi han desarrollado la primera vacuna experimental contra el Epstein-Barr, un virus que infecta a más del 95% de la población mundial.

En un estudio realizado en animales y publicado en revista Science Translational Medicine, el fármaco provocó una respuesta inmunitaria contra el virus y generó anticuerpos protectores.

Estos resultados son de vital importancia porque abren la puerta a desarrollar la que podría ser la primera vacuna efectiva en el mundo para prevenir la infección por este virus y las enfermedades que genera, entre ellas la esclerosis múltiple.

La esclerosis múltiple es una enfermedad degenerativa que afecta a 2,8 millones de personas en todo el mundo y para la que no existe una cura definitiva.

Según un estudio publicado en Science, el virus de Epstein-Barr (VEB), un virus de la familia del herpes causante de la mononucleosis o "enfermedad del beso", podría ser el causante de la mayoría de los casos de esclerosis múltiple. De hecho, haber contraído el virus multiplica por 32 el riesgo de sufrir la dolencia.

Sospechas confirmadas

La hipótesis de que el virus de Epstein-Barr causa esclerosis múltiple se sospechaba desde hace tiempo pero no había suficiente evidencia científica para confirmarlo.

Un equipo de investigadores de la Escuela Chan de Salud Pública de la Universidad de Harvard ha sido el primero en demostrar que realmente hay una relación de causalidad.

"Este es un gran paso porque sugiere que la mayoría de los casos de esclerosis múltiple podrían prevenirse al detener la infección por VEB, y que enfocarse en el VEB podría conducir al descubrimiento de una cura para la esclerosis múltiple", ha señalado Alberto Ascherio, profesor de epidemiología y nutrición en la Harvard Chan School y autor principal del estudio.

Esclerosis múltiple

La esclerosis múltiple es una enfermedad inflamatoria crónica del sistema nervioso central que ataca las vainas de mielina (una capa aislante) que protegen las neuronas del cerebro y la médula espinal. Con el tiempo, la enfermedad causa daño permanente de los nervios.

  • En España se calcula que afecta a más de 47.000 personas. Es una de las enfermedades neurológicas más comunes entre los jóvenes de entre 20 y 40 años y la segunda causa de discapacidad en los países desarrollados.

Se desconoce su causa, pero uno de los principales sospechosos es el VEB, un virus de la familia del herpes humano que puede causar mononucleosis infecciosa (enfermedad del beso) y provoca una infección latente de por vida.

Estudio en soldados

No ha sido fácil establecer una relación causal entre el VEB y la esclerosis múltiple por dos motivos:

  • El VEB es muy común, de hecho infecta aproximadamente al 95% de los adultos.
  • Y la esclerosis múltiple es una enfermedad relativamente rara cuyos síntomas aparecen aproximadamente 10 años después de la infección por VEB.

Para determinar la conexión entre el virus y la enfermedad degenerativa, los investigadores realizaron un estudio entre más de 10 millones de soldados jóvenes del ejército de los Estados Unidos e identificaron a 955 a los que se les diagnosticó esclerosis múltiple mientras estaban en activo entre 1993 y 2013.

Los investigadores analizaron muestras de sangre extraídas cada dos años y llegaron a la conclusión de que el riesgo de desarrollar esclerosis múltiple aumentaba 32 veces después de la infección por el virus Epstein-Barr. Sin embargo, este riesgo no aumentó tras la infección por otros virus.

La relación causa-efecto estaba muy clara: un biomarcador de la degeneración típica que se produce en la esclerosis múltiple solo aumentó tras la infección por VEB. Un descubrimiento que no puede explicarse por ningún otro factor de riesgo relacionado con la esclerosis múltiple.

Virus de Epstein-barr y esclerosis múltiple

Este estudio deja clara la conexión entre el virus Epstein-Barr y la esclerosis múltiple, pero esto no significa que infectarse provoque esclerosis múltiple.

  • De hecho, casi todos nos hemos infectado alguna vez por este virus, pero solo una pequeña proporción de población desarrollará la enfermedad.

En el origen de la esclerosis múltiple influirían otros factores:

  • "Una vez que te has infectado, necesitas una base genética determinada, factores ambientales como el tabaquismo, niveles bajos de vitamina D, obesidad...", ha declarado a Onda Cero el neurólogo Xavier Montalban, del Hospital Vall d’Hebron y director del Centro de Esclerosis Múltiple de Catalunya.

En el caso de las mujeres, se sospecha que también influyan factores hormonales ya que tienen hasta el triple de riesgo de sufrir la enfermedad.

Una vacuna contra la esclerosis múltiple

"Este descubrimiento abre la puerta a la prevención. Si somos capaces de desarrollar una vacuna contra este virus y aplicarla en los niños, porque ya hay contagios en la infancia, podríamos prevenir la enfermedad", apunta el Dr. Montalban.

La compañía Moderna anunció el pasado mes de diciembre el inicio de un ensayo clínico de una primera vacuna contra el virus de Epstein-Barr basada en la tecnología del ARN mensajero.

El estudio durará hasta 2023 y, si los resultados son positivos, la vacuna podría ayudar a prevenir la esclerosis múltiple y otras enfermedades provocadas por el virus Epstein-Barr como la mononucleosis, el linfoma de Burkitt o el linfoma de Hodgkin.