¿Notas que te falta el aire y tienes sensación de ahogo? Causas de disnea

Notar sensación de ahogo tras realizar ejercicio intenso es normal, pero la disnea también puede ser síntomas de asma, EPOC, ansiedad o incluso de cáncer de pulmón.

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Soledad López
Soledad López

Periodista especializada en salud

Disnea
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La disnea es la sensación de ahogo o falta de aire y puede ser síntoma de alguna enfermedad.

Disnea es el término médico que se utiliza para referirse a la dificultad para respirar, también descrita como falta de aire o sensación de ahogo. Notar esa sensación tras subir escaleras o al llegar a lo más alto de la montaña porque a determinada altura hay menos oxígeno es normal, pero en ocasiones la disnea es un síntoma de alguna enfermedad que puede revestir gravedad.

Causas de disnea

Cuando nos falta el aire sin estar haciendo ejercicio físico puede ser debido a diferentes causas.

Ansiedad

El cerebro controla también el sistema respiratorio; por eso ante estímulos que nos afligen o nos ponen nerviosos podemos sentir falta de aire. Pero no siempre es solo una sensación: el estrés puede provocar un aumento de la frecuencia respiratoria que lleve a la disnea.

Cuando se trata de una crisis de ansiedad, además de sensación de ahogo hay otros síntomas como palpitaciones, mareos, náuseas, escalofríos, sudoración intensa o dolor en el pecho.

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Covid, asma o EPOC

Las tres patologías tienen su origen en una respuesta inflamatoria exagerada del cuerpo, que dificulta el tránsito del oxígeno a la sangre.

En la covid, una de las complicaciones es la falta de aire que, en casos graves, puede derivar en neumonía.

La enfermedad obstructiva crónica (EPOC)suele deberse al consumo de tabaco. Se caracteriza por una dificultad para respirar, que el paciente suele definir como fatiga. Empeora al realizar cualquier tipo de actividad que suponga algo de esfuerzo.

El asma se relaciona con estímulos concretos (como los ácaros del polvo, el contacto con determinados animales, moho, polen...). Se suele acompañar de ruidos tipo sibilancias o pitos en el pecho al respirar. Al contrario de lo que a veces se piensa, el asma no solo afecta a los niños ya que puede aparecer a cualquier edad. Un diagnóstico y un tratamiento adecuado mejoran los síntomas.

Neumotórax

Cuando la sensación de ahogo es repentina, injustificada y, sobre todo, se presenta en una persona joven, una de las causas más probables es el neumotórax.

Esta afección se produce cuando el aire, a causa de un golpe o sin razón aparente, se escapa del pulmón. En ese caso, puede que la sensación de disnea vaya en aumento y que haya dolor torácico. El neumotórax requiere atención médico urgente.

Enfermedad gastrointestinal

En algunas ocasiones, puede aparecer sensación de ahogo cuando el abdomen se inflama y se llena de líquido, como en una ascitis. Esta está relacionada con problemas hepáticos y pancreáticos.

Obesidad

Las personas obesas suelen tener una alteración mecánica de la caja torácica que dificulta la respiración.

Cuando hay sobrepeso, puede ser que haya cierta dificultad para respirar, sobre todo al dormir, pero no se sabe por qué unos sufren disnea y otros no. A veces, es postural: al acostarse de lado o boca arriba, el diafragma asciende y se reduce la capacidad pulmonar.

Cómo se puede medir LA FALTA DE AIRE

La disnea o sensación de ahora es algo subjetivo, no puede medirse con aparatos, pero sí hay escalas clínicas que valoran de 0 a 4 la que se produce al realizar actividades cotidianas. También se usan escalas visuales en las que el individuo puntúa de 0 a 10 su sensación de ahogo ante varias situaciones.

A veces se hace una espirometría, que es una prueba que consiste, básicamente, en tomar y soltar aire a través de un tubo, para determinar la capacidad pulmonar.

Existen, además, pruebas de esfuerzo (correr, ir en bici...) para distinguir el origen cardiaco o respiratorio de la disnea.

Enfermedades graves que pueden provocar disnea

La falta de aire, en ocasiones, es un síntoma de una patología grave. Si te ocurre con frecuencia, no dudes en acudir al médico:

  • Cáncer de pulmón: Sus primeros síntomas suelen ser la tos (a veces con sangre), el dolor torácico y la sensación de ahogo.
  • Enfermedad valvular cardiaca: El proceso respiratorio no se completa hasta que el oxígeno pasa de los pulmones a la sangre, y desde esta a todo el cuerpo a través de las arterias. Por eso, si un corazón no funciona bien, puede notarse al presentarse ahogos.
  • Distrofia muscular y ELA: Lo que hace que el aire entre y salga de los pulmones es la musculatura torácica y abdominal. Por ello, un problema neuromuscular, como la distrofia de Duchenne, la miastenia gravis o la esclerosis lateral amiotrófica (ELA) pueden provocar que falte el aire.