Asesorado por la Dra. Elena Urrestarazu, especialista en trastornos del sueño de la Clínica Universidad de Navarra

Por Eva Mimbrero, periodista especializada en salud

cataplexia

Notar, de repente, que te quedas sin fuerza en tus músculos y que, atraídos por la ley de la gravedad, caen sin que puedas hacer nada por impedirlo. Así es como se sienten las personas con cataplexia (o cataplejía), un síntoma muy ligado a la narcolepsia.

  • Se ha hecho algo más conocido por el gran público a raíz de la confesión (y también de vivir un principio de ataque en directo) del periodista Jordi Évole de que lo padece.

Pero, ¿por qué se produce esta reacción y cómo puede controlarse? La doctora Elena Urrestarazu, especialista en neurología y neurofisiología de la Clínica Universidad de Navarra (CUN), nos aporta las principales claves para entender en qué consiste la cataplexia.

Las emociones fuertes desencadenan cataplexia

Sin duda es una de las principales características de este síntoma. Han de ser emociones intensas, y normalmente suelen ser positivas, como ocurre en los ataques de risa.

  • Esta curiosa relación “parece ser que se debe al vínculo que hay entre las amígdalas del cerebro, responsables de las emociones, con el mecanismo de perder el tono muscular”, nos cuenta la experta.

    “De hecho, si nos midieran el tono muscular cuando nos reímos o ante emociones fuertes, veríamos que muchos de nosotros perdemos algo de él: existe cierta debilidad muy sutil, que cualquier persona puede tener –añade–. Es un mecanismo que existe, pero que en la cataplexia está exagerado”.

más síntomas de cataplexia

La pérdida de tono muscular que provoca la cataplexia, en los casos más extremos, afecta a todo el cuerpo y el paciente puede llegarse incluso a caer.

Pero “también hay casos mucho más sutiles, en lo que lo único que se nota es una caída de párpados o que se anteabre un momento la boca”, matiza la doctora Urrestarazu.

Primer síntoma de narcolepsia

Aunque la cataplexia a veces se debe a enfermedades raras o a la toma de ciertos fármacos que intervienen en la actividad neurológica del cerebro (un efecto secundario que se da de forma excepcional, según la experta), la narcolepsia es el principal trastorno que está detrás.

Pero, a veces, este fallo en el tono muscular se manifiesta incluso años antes de los ataques de sueño típicos de la narcolepsia.

En un 10% de los pacientes con narcolepsia el primer síntoma es la cataplexia

Así, puede pasar que una persona con cataplexia no tenga problemas evidentes para dormir. “En estos casos, y en función de la gravedad del ataque, podemos confundirlo con un síncope o incluso con una crisis epiléptica, se sincera la especialista.

Muy ligado a la fase REM del sueño

Que haya o no cataplexia es muy importante a la hora de determinar el tipo de narcolepsia que se padece. De hecho, la narcolepsia se divide en dos clases:

  • “En la de tipo 1 se producen ataques de cataplexia, y es más fácil de identificar que la de tipo 2, en la que no se dan”, incide la doctora Urrestarazu.

A nivel neurológico, lo que les ocurre a los pacientes con cataplejía es que el número de neuronas productoras de hipocretina, el neurotransmisor que estabiliza el sueño y la vigilia, disminuyen. Y esto acaba haciendo que un mecanismo típico de la fase REM del sueño se produzca mientras estamos despiertos.

  • Durante la fase REM se da una atonía muscular porque, si no, escenificaríamos nuestros sueños: por ejemplo, si uno sueña que está corriendo y el cuerpo no estuviera totalmente sin capacidad de moverse, acabaríamos corriendo”, aclara la neuróloga. En la cataplexia nos ocurre lo mismo, pero durante la vigilia.

tratamiento para la cataplexia

Afortunadamente, es un síntoma que puede tratarse a nivel farmacológico.“El tratamiento clásico se basaba en antidepresivos, pero hoy en día se suele utilizar otro medicamento, el oxibato sódico .

La narcolepsia (y la cataplexia asociada a ella) es una enfermedad muy poco frecuente

  • Se toma por la noche, y aunque no se conoce con exactitud el mecanismo que lo hace eficaz contra la cataplexia, parece ser que induce a un sueño muy semejante al natural.
  • “La mayoría de pacientes controla bien este síntoma gracias al tratamiento”, concluye la doctora. Eso sí, hay que seguir al pie de la letra las indicaciones del médico porque dejar de tomar la medicación de golpe puede provocar un efecto rebote en algunos pacientes (se tienen más ataques de los habituales en esa persona).

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