Por Nuria Blasco

ninos comer fruta y cacao cada dia

Los flavonoides protegen al organismo frente a procesos oxidativos e inflamatorios. Es importante tomar alimentos que los contengan, ya que nuestro organismo no produce por sí mismo estas sustancias químicas protectoras.

Se encuentran en vegetales, semillas y en bebidas como vino y cerveza, así como en la fruta y el cacao. Estos últimos son los alimentos que más flavonoides aportan a la población infantil española.

Las propiedades saludables de los flavonoides

Los flavonoides son polifenoles de origen vegetal, unas sustancias bioactivas antioxidantes y antiinflamatorias.

  • Protegen al organismo del daño producido por agentes oxidantes, como los rayos ultravioletas, la polución ambiental, sustancias químicas presentes en los alimentos, etc.
  • Estos compuestos son beneficiosos para la salud, especialmente para el sistema cognitivo, cardiovascular, inmunológico y digestivo, ya que modulan factores de riesgo de algunas enfermedades crónicas, como las neurodegenerativas o incluso el cáncer.

Ingerir la cantidad adecuada de estas sustancias antioxidantes es importante a cualquier edad, pero es especialmente interesante en niños y adolescentes ya que, durante esta etapa, en la que se está creciendo rápidamente y existe una intensa actividad física y mental, los requerimientos de antioxidantes aumentan.

Por ello es tan importante darles un aporte extra, incluyendo diariamente alimentos ricos en polifenoles.

Los datos de las últimas investigaciones

La Dra. Maria Izquierdo, Catedrática de Nutrición y Bromatología de la Universitat de Barcelona y el Dr. Raul Zamora, Investigador del Instituto de Investigación Biomédica de Bellvitge (IDIBELL) han realizado un estudio sobre el aporte de flavonoides en la dieta de los niños y adolescentes españoles. En conjunto, el estudio ha analizado la dieta de 1.862 niños y adolescentes españoles entre 3 y 17 años.

El objetivo de este estudio pionero ha sido identificar qué alimentos son los que aportan mayor cantidad de flavonoides antioxidantes en la población infantil y adolescente española.

  • La principal conclusión ha sido que el cacao y la fruta son las fuentes más importantes de flavonoides en la dieta de los niños y adolescentes. En concreto representan casi el 60% de la ingesta total.
  • Por grupos de alimentos, los que más contribuyen a este consumo son, en primer lugar, las frutas, que en los niños de 3 a 9 años representa el 30% del total de los flavonoides que ingieren, mientras que en los adolescentes supera el 31%.
  • En segundo lugar, el cacao contribuye en un 27% al consumo total de flavonoides en niños pequeños mientras que en los adolescentes disminuye ligeramente, hasta un 25%.
  • Por su parte, los alimentos que aportan el resto de la cantidad diaria de flavonoides en la alimentación de los niños y adolescentes españoles son: zumos de frutas (19%), verduras (5%), legumbres (3%) y otros (14%).

en España se consumen menos flavonoides

Los niños españoles entre 3 y 9 años ingieren una media de 40 mg de flavonoides al día, mientras que en los adolescentes de 10 a 17 años el consumo es mayor, casi 49 mg.

Realizando una comparativa a nivel europeo, los adolescentes españoles consumen menos flavonoides que los adolescentes de otros países.

Según el estudio HELENA, que analiza la franja de edad entre 10 y 17 años, los jóvenes europeos consumen una media de 100 mg al día de flavonoides, el doble que los adolescentes españoles.

los alimentos con más polifenoles

El cacao natural contiene más de 50 compuestos bioactivos como los flavanoles y flavonoles, dos subtipos de flavonoides.

  • De hecho, el cacao natural es el alimento con una mayor concentración de polifenoles, ya que 100 gramos aportan 3.448 mg de ellos.
  • Le siguen algunas frutas como los frutos rojos (758 mg), las ciruelas (377 mg), las fresas (235 mg), las uvas(169 mg) y las manzanas (136 mg).
  • El té verde (89 mg) y el vino tinto (101 mg) también destacan por su elevado contenido en flavonoides. Sin embargo, estos alimentos no forman parte de la alimentación infantil, por lo que el cacao juega un papel importante como fuente de antioxidantes.

Los beneficios del cacao natural

Una alimentación equilibrada debe aportar cantidades suficientes de todos los nutrientes, incluidas las vitaminas, los minerales y otros compuestos como son los polifenoles con actividad antioxidante.

Y como hemos visto, el cacao natural es el alimento que aporta mayor cantidad de estos compuestos pero, además, tiene otros beneficios:

Según la Dra. Izquierdo “una de las propiedades más importantes atribuidas al cacao natural es su efecto protector sobre el sistema cardiovascular, ya que ejerce efectos beneficiosos sobre los principales factores de riesgo: colesterol, hipertensión arterial y arteriosclerosis”.

  • Protege contra numerosas enfermedades: Muchos estudios epidemiológicos demuestran que puede existir una correlación entre la ingesta de flavonoides y prevención de algunas enfermedades, como las cardiovasculares, las neurodegenerativos o incluso el cáncer.
  • Mejora la concentración y la memoria: Son varios los estudios científicos que han comprobado los efectos beneficiosos del cacao sobre el rendimiento cognitivo, ya que mejora la concentración y la memoria. Los polifenoles actúan dilatando las arterias. De este modo, aumenta la cantidad de sangre que llega al cerebro y mejora el rendimiento cognitivo.
  • Ayuda a controlar el colesterol: Un compuesto concreto del cacao, la teobromina, ejerce un efecto beneficioso sobre la concentración de lípidos en la sangre, aumentando el colesterol protector. Ayuda reducir el colesterol “malo” (LDL), el que tiene tendencia a acumularse en las arterias y aumenta los niveles de colesterol “bueno” (HDL), el que contribuye a eliminar el exceso de colesterol en sangre.
  • Es bueno para la hipertensión: También se ha constatado que consumir diariamente cacao natural reduce la presión arterial en personas hipertensas.
  • Protege las arterias: Además, estimula la producción de óxido nítrico, que ejerce de vasodilatador de las arterias y previene arteriosclerosis.

Cómo introducir el cacao en la alimentación diaria

Una excelente opción para incorporar el cacao natural en la alimentación diaria de los niños y adolescentes es tomándolo con leche, junto a otros alimentos y frutas de temporada.

Resulta indispensable que los niños desayunen bien para afrontar las actividades cotidianas, y rendir física e intelectualmente. Un vaso de leche por la mañana aporta un 30% de la cantidad de calcio recomendada al día, que es de 1.000 mg.

Con la incorporación de los lácteos a la dieta se aportan, además, nutrientes que garantizan un crecimiento y desarrollo óptimos: carbohidratos, proteínas de elevado valor biológico, grasas, vitaminas A, B2, B12 y D y minerales, sobre todo calcio y fósforo.

Según el estudio ANIBES, la ingesta de calcio en la población infantil y juvenil no alcanza las recomendaciones de este mineral. Aun así, las personas que introducen cacao toman también más leche en el desayuno y, en general, a lo largo del día (más de 100 ml) que las personas que no toman cacao, y en consecuencia, también más calcio (126 mg más que los niños que no toman cacao).

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