Por Soledad López, periodista especializada en salud

¿El ayuno intermitente podría frenar el envejecimiento en mujeres posmenopáusicas?
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La menopausia marca un antes y un después en el organismo de la mujer. Con el cese de la función ovárica descienden en picado los estrógenos. Y con ello tiende a aumentar el colesterol, se acumula grasa en el abdomen, se destruye más hueso y se dispara el riesgo de osteoporosis, la piel se deshidrata y hay más flacidez y arrugas...

Por eso en esta etapa de la vida aumenta el síndrome metabólico (la peligrosa combinación de colesterol, hipertensión, obesidad y niveles altos de glucosa) y el riesgo cardiovascular, y también se aceleran los procesos relacionados con el envejecimiento.

  • ¿Cómo detener ese proceso? Hay muchos tratamientos que prometen frenar el deterioro propio de la edad, pero no existen estudios serios que demuestren su eficacia frente al envejecimiento biológico.

A día de hoy, lo único que ha demostrado la ciencia hasta ahora es que la restricción calórica es capaz de alargar la esperanza de vida en animales, incluidos los mamíferos.

Partiendo de esta premisa, los investigadores del FoodLab de los Estudios de Ciencias de Salud de la UOC, Salvador Macip y Marta Massip, se han propuesto estudiar cuál es el impacto del ayuno intermitente en mujeres que han superado la menopausia.

definir marcadores de envejecimiento

Los objetivos del estudio, que ha sido financiado por el Ministerio de Ciencia e Innovación, son dos:

  • En primer lugar, establecer unos marcadores de envejecimiento relacionados con la restricción calórica.
  • Finalmente, determinar si el ayuno intermitente provoca cambios en el envejecimiento de los órganos de mujeres que han llegado a la menopausia.

Los marcadores que se utilizarán en la investigación han sido previamente validados con ratones en el laboratorio de la Universidad de Leicester (Reino Unido), donde Salvador Macip es profesor e investigador.

Estos marcadores, visibles en un análisis de sangre, permiten detectar la acumulación de células viejas en diferentes órganos y diferenciar entre tejidos viejos y jóvenes.

"Sin marcadores adecuados que midan el envejecimiento celular en humanos, no podemos saber si una estrategia antienvejecimiento funciona. Nosotros hemos descubierto una serie de marcadores nuevos que creemos que se corresponden bien con el envejecimiento biológico de los tejidos en animales", explica Salvador Macip.

"Ahora queremos ver si funcionan también en humanos y usarlos para medir qué efectos tienen los cambios en la dieta sobre el envejecimiento, que ya se ha visto que son positivos en mamíferos", concluye Macip.

estudiar los beneficios de 16 horas de ayuno

La investigación, que se denomina "Efectos del ayuno intermitente sobre el envejecimiento orgánico en mujeres posmenopáusicas", se desarrollará entre los años 2021 y 2023 y contará con la participación de un centenar de mujeres.

En una primera fase se analizará el grado de envejecimiento de los órganos de las voluntarias mediante marcadores visibles en muestras de sangre.

Las mujeres cenarán cada día temprano y no comerán nada más hasta la mañana siguiente

  • Las pacientes de dividirán en dos grupos: el grupo control y el grupo de intervención que será sometido al ayuno.
  • Durante un año, todas las pacientes harán una dieta equilibrada con un número normal de calorías, pero baja en carbohidratos.
  • Además, el grupo de intervención hará 16 horas de ayuno durante dos días a la semana: por ejemplo, cenarán temprano y no volverán a comer hasta la hora del almuerzo del día siguiente.
  • Durante el periodo de ayuno no podrán tomar alimentos, pero se les permitirá ingerir líquidos como agua, café o infusiones.
  • Para que el impacto no sea tan fuerte, las participantes se adaptarán de forma progresiva e integrarán el ayuno de la manera más natural posible a su vida cotidiana.
  • Se les extraerán muestras de sangre antes de comenzar el estudio, 6 meses después y al cabo de un año, cuando termine la primera fase.

Además de los marcadores observables en sangre, se analizarán también marcadores generales de salud y síntomas asociados a la fragilidad. Y a partir de ahí se extraerán conclusiones.

un mecanismo de limpieza celular

Salvador Macip asegura que lo que se pretende activar con el ayuno intermitente son los mecanismos reguladores hormonales y la autofagia.

"La autofagia es un sistema de limpieza celular mediante el cual se eliminan residuos que favorecen el envejecimiento prematuro o incluso algunas enfermedades", explica el investigador.

Si la hipótesis del investigador es correcta, el ayuno intermitente:

  • Podría implicar mejoras en el envejecimiento de los tejidos y, sobre todo, se convertiría en una herramienta relativamente sencilla para mejorar la calidad de vida de las mujeres en la menopausia.

Y de ello no solo se beneficiarían las mujeres, alerta Macip:

  • "A pesar de que el metabolismo de hombres y mujeres es muy distinto, los mecanismos biológicos de base del proceso de envejecer son los mismos. Pensamos que los descubrimientos de este estudio podrían adaptarse perfectamente a los hombres también", concluye.

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