Por

Eva Mimbrero

periodista especializada en salud

Usar nitrógeno como fertilizante aumenta el gluten del trigo
iStock by Getty Images

Si tienes 40 años o más, es muy probable que la primera vez que oíste hablar de la celiaquía fueras ya adulto. Hace tan solo unas décadas era un trastorno muy poco conocido entre la población general, algo que ha cambiado sustancialmente en la actualidad.

¿Pero significa esto que haya más personas celiacas o es que, simplemente, esta intolerancia alimentaria se conoce más?

Responderlo es complejo, porque aunque es cierto que ahora se diagnostica más que hace unos años (en buena parte debido, también, a que es una enfermedad más conocida), también lo es que sigue siendo un trastorno infradiagnosticado (y que, por tanto, hay muchas personas que son celíacas pero lo desconocen), según datos del Ministerio de Sanidad.

Se calcula que el 1% de los europeos podrían ser celiacos

  • A todo esto se une un nuevo estudio del CSIC, en el sus autores han comprobado que el trigo que consumimos hoy en día es más rico en gluten por el uso masivo de nitrógeno como fertilizante en los campos de cultivo. Y esto podría repercutir en la incidencia global de la celiaquía.

Por qué ahora hay más gluten en el trigo

El nitrógeno se usa desde hace tiempo como fertilizante en los campos de trigo porque mejora el rendimiento del suelo. Pero en las últimas décadas la cantidad por superficie de tierra ha aumentado muchísimo, como muestra el siguiente gráfico del CSIC.

nitrogeno aumenta gluten
CSIC
  • Los expertos de esta agencia estatal apuntan que, desde 1961 hasta 2010, la cantidad anual del uso de nitrógeno como fertilizante se ha incrementado globalmente entre 10 y 100 kg.
  • Del 2000 al 2013, se calcula que el consumo global de fertilizantes nitrogenados ha aumentado un 33%.

Aumenta las proteínas que forman el gluten

Pero hacer los cultivos más rentables no es el único efecto del nitrógeno. Este gas aumenta la concentración en el trigo de unas proteínas (las gliadinas), que son fundamentales para que el gluten se forme.

  • De hecho, según el informe del CSIC, en el que han participado otras entidades como el centro de investigación ecológica CREAF, el consumo medio por persona de gliadinas ha aumentado aproximadamente en 1,5 kg cada año.
  • "La fertilización con nitrógeno se traduce en un posible problema directo de salud global", señala Josep Peñuelas, director de la investigación.

217 millones de hectáreas en todo el mundo están ocupadas por cultivos de trigo

  • El ecólogo, cuyo trabajo es reconocido a nivel internacional, añade que usar este tipo de fertilizantes "tiene efectos muy relevantes sobre los microorganismos y el funcionamiento de la tierra, y nosotros añadimos que también tiene un efecto sobre la salud humana".
  • "Eso sí –matiza–, la relación que hemos identificado no implica la existencia de una única causa directa: puede haber otros factores, si bien éste es importante".

El trigo es el cereal más consumido

No hay que olvidar que, hoy en día, el trigo sigue siendo el cereal más consumido en todo el mundo.

Aunque su consumo directo ha disminuido en algunos países, como ocurre por ejemplo en Estados Unidos, el hecho de que su harina se use como aditivo alimentario ha provocado que la ingesta anual de trigo por persona haya aumentado a nivel global.

  • Así, los humanos hemos incrementado el gluten neto que comemos en más de un kilo en 30 años: de 4,1 kg por persona en 1970 a 5,4 kg en 2000.
  • "Todo hace pensar que tenemos otro factor de riesgo provocado por un mundo más rico en nitrógeno a través del aumento de gliadinas del trigo, un factor de riesgo importante que puede explicar, al menos en parte, el aumento de la prevalencia de la celiaquía", concluye el investigador.

hay que investigar más

Aunque el autor del estudio apunta a una posible relación entre consumo de trigo y aumento de la celiaquía, desde entidades como la Asociación de Celiacos de Catalunya sostienen que las causas por las que aparece la celiaquía siguen sin estar claras, y que por eso se debe seguir investigando al respecto.

  • A día de hoy no hay, en palabras del Dr. Francisco Barro, investigador también del CSIC y experto en el conocimiento de la toxicidad del gluten en relación con la enfermedad celiaca, "evidencias experimentales, estudios inmunológicos o ensayos clínicos que apoyen la hipótesis del trigo como causante del aumento de la prevalencia de la celiaquía".
  • El resultado que presenta el informe es una correlación. Es decir, en él han comprobado que dos cosas distintas (el uso de fertilizantes y la incidencia de la celiaquía) han aumentado durante un mismo periodo. "Pero que dos variables aumenten a la vez no significa que una sea la causa de la otra", insisten desde la Asociación de Celiacos de Catalunya. Por ello apuestan por seguir investigando para saber si, realmente, existe o no una posible relación entre ambos factores.

¿Dónde se usa más nitrógeno?

Aunque el nitrógeno se utiliza en todo el mundo, hay países que lo hacen más que otros. Según datos de la FAO, donde más recurren a él como fertilizante es en Asia, America Latina y el Caribe.

  • En Europa occidental, de la que formamos parte, su uso se reduce en un 1,5% respecto a los datos globales.