Por Soledad López, periodista especializada en salud

Descubren cómo prevenir la propagación del cáncer a través de los vasos linfáticos
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Que las células cancerígenas son capaces de diseminarse hace tiempo que se sabe, lo que no se sabe tan bien es cómo lo consiguen.

Y esta incógnita ha sido y es, sin duda, un obstáculo en la lucha contra la enfermedad. Es lógico: saber qué mecanismos exactos utiliza el tumor para extenderse es clave para diseñar terapias que sean efectivas para frenarlo.

Científicos del Centro Alemán de Investigación del Cáncer y la Facultad de Medicina de Mannheim de la Universidad de Heidelberg acaban de dar un paso en este sentido al identificar una posible forma de bloquear la propagación de las células cancerígenas a través de los vasos linfáticos. Los resultados se han publicado ahora en la revista Cancer Discovery

El papel de los vasos linfáticos en la metástasis

Al igual que cualquier tejido sano, los tumores son irrigados por dos sistemas vasculares diferentes.

  • Por los vasos sanguíneos, que suministran oxígeno y nutrientes.
  • Por los vasos linfáticos, responsables de transportar las células del sistema inmunológico y el líquido tisular.

Como decíamos, la capacidad de las células cancerígenas para diseminarse a través de ambas vías en el cuerpo y formar tumores en otros lugares, las llamadas metástasis, se conoce desde hace mucho tiempo.

estudio con ratones

En este trabajo, lo que se propusieron los científicos alemanes fue investigar por primera vez la ruta a través de los vasos linfáticos y los mecanismos biológicos implicados, así como su importancia en la propagación del cáncer.

Para averiguarlo, ingeniaron un método que permitiera estudiar la cuestión en ratones.

  • Nicolas Gengenbacher, primer autor del estudio, lo explica: "Se realizó un trasplante directo de tejido tumoral de un ratón a otro sin cultivo celular previo. En este modelo, la estructura natural del tejido se conservó y los tumores cancerosos pudieron formar vasos linfáticos que se conectaron al sistema linfático, un requisito previo para la metástasis a través del sistema linfático".

Viendo lo que ocurría en estos animales, los investigadores pudieron confirmar que:

  • Las células cancerosas a menudo migran a través de los vasos linfáticos primero hacia los ganglios linfáticos cercanos y desde allí continúan haciendo metástasis en órganos vitales.

Pero, ¿cómo lo hacen?

Así se disemina el tumor por los vasos linfáticos

Para descubrirlo, el equipo de investigación se centró en las células que recubren los vasos linfáticos desde el interior, las llamadas células endoteliales linfáticas, y observaron lo siguiente:

  • Las células endoteliales controlan muchas propiedades importantes de los vasos sanguíneos y linfáticos y producen numerosas moléculas de señalización o mensajeras, así como factores de crecimiento.
  • Los investigadores encontraron que la sustancia mensajera angiopoyetina-2 asegura la supervivencia de las células endoteliales linfáticas en los tumores.
  • Asimismo, comprobaron que un anticuerpo que bloquea la angiopoyetina-2 provocó la muerte selectiva de los vasos linfáticos del tumor.
  • Esto interrumpió las vías de transporte para que las células cancerígenas se desprendan y evitó que se diseminaran a los ganglios linfáticos cercanos.
  • Como resultado, se formaron menos tumores "hijos" en órganos distantes y los ratones sobrevivieron significativamente más tiempo.

Evitar recaídas

Las células malignas a menudo permanecen en el cuerpo después de la cirugía del cáncer y pueden ser el punto de partida para una recaída de la enfermedad.

"Sorprendentemente, pudimos prevenir eficazmente la propagación de tumores en los ratones, incluso cuando bloqueamos la angiopoyetina-2 poco antes de la cirugía del tumor", afirma Hellmut Augustin, director del estudio.

El hallazgo de los científicos alemanes supone un gran avance que ahora debe estudiarse más a fondo a seres humanos.

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