Con el asesoramiento de la Dra. Isabel Burgueño, oncóloga médica de MD Anderson Cancer Center Madrid

Por Eva Mimbrero, periodista especializada en salud

Viroterapia oncolítica: Luchar contra el cáncer con virus empieza a ser posible
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Hace unos días se dio a conocer el caso de un paciente con linfoma de Hogdkin cuyo cáncer remitió cuatro meses después de sufrir la Covid-19.

Una noticia que, sin duda, sorprendió a muchos. Pero no es la primera vez que ocurre algo así.

Los virus destruyen las células sanas, pero también las tumorales

  • "A principios del siglo XX se descubrió que algunas personas con cáncer, tras haber sufrido una infección viral, tenían respuestas positivas a nivel del tumor", nos cuenta la doctora Isabel Burgueño, oncóloga médica de MD Anderson Cancer Center Madrid.

Objetivo: atacar solo células tumorales

De ahí surgió una nueva línea de estudio que ha llevado a desarrollar lo que se conoce como viroterapia oncolítica. Esta técnica permite luchar contra el cáncer usando virus modificados en laboratorio.

  • No hay que olvidar que los virus infectan, y matan, a las células. "Cuando esto se produce en una célula tumoral, se liberan muchos antígenos del tumor", afirma la especialista.
  • Nuestras defensas detectan estos antígenos como algo extraño que hay que eliminar, y luchan contra ellos.

"En los virus oncolíticos que están más desarrollados actualmente lo que se hace es modificar su genoma para que solo infecten a las células tumorales, no a las sanas. Además, utilizan la maquinaria celular para secretar proteínas que ayudan a que nuestro sistema inmune pueda reconocer mejor (y atacar) estas células tumorales", aclara la oncóloga.

Una técnica aún en desarrollo

¿Pero en qué punto está esta herramienta a día de hoy? En la mayoría de cánceres "la terapia con virus oncolíticos está en fase de estudio y, de momento, está dando resultados prometedores", sostiene la doctora Burgueño.

En el cáncer en la que está más desarrollada es en un tipo de melanoma.

  • Su uso para tratarlo en tumores localmente avanzados o metastásicos (eso sí, cuando no afectan a las vísceras) ha sido aprobado ya por las agencias reguladoras del medicamento americana (FDA) y europea (EMA).
  • Se usa inyectando un tipo de virus del herpes modificado (T-VEC) directamente en las zonas afectadas por el melanoma.
  • A pesar de ello, en España no se utiliza todavía de forma rutinaria por varios motivos: "al usarse para un tipo de pacientes muy concreto, encontrar candidatos es un poco complejo. Además, aún faltan por dar ciertos pasos por parte del Ministerio de Sanidad, como fijar el precio y el reembolso", matiza la especialista.

Los adenovirus y el virus del herpes son los que más se están usando en los ensayos clínicos

A parte de esto, hay estudios con otro tipos de virus centrados también en el melanoma, en el que los virus se combinan con inmunoterapia y con quimioterapia, que están dando buenos resultados.

  • "También se está estudiando esta técnica en el cáncer de páncreas, aunque los resultados son un poco menos prometedores que en el melanoma", aclara la doctora del MD Anderson Cancer Center.
  • "En los de mama y de próstata se estudia su uso en combinación con tratamiento hormonal", apunta.
  • "Además se están investigando los virus oncolíticos para tratar tumores cerebrales", añade.

Su administración no es fácil

Para la oncóloga es el principal hándicap de este tipo de tratamientos, aún en fase de estudio. "Al administrarse de forma intratumoral, llegar a ciertas localizaciones, como por ejemplo el cerebro, requiere cirugía".

  • "La técnica es compleja, y tiene que ser bien estudiada. Además, se necesitan dosis repetidas. En algunas ocasiones son dos, en otras sos seis... Cada ensayo tiene su protocolo y el número de dosis depende del estudio y del tipo de tumor", apunta.
  • "El almacenamiento de estos virus también tiene que estar muy protocolizado", añade.

Nuevas posibilidades al combinarlo

Aunque todavía se necesita mucha más investigación para instaurar esta técnica, de momento está dando buenos resultados. Si todo va bien, en un futuro la experta cree que el uso de la viroterapia oncológica "puede ser muy interesante no tanto por sí misma, sino en combinación con otros fármacos".

  • Gracias a ella se potenciaría la acción de otros tratamientos, como la quimioterapia o la inmunoterapia. Al destruir más fácilmente las células tumorales (y reducir, así, su capacidad de multiplicarse), el resto de fármacos podría actuar de forma más eficaz.
  • Todo ello, sin sumar efectos secundarios."Es una terapia bien tolerada que la hace buena candidata a poderse combinar con otros fármacos sin el temor de potenciar la toxicidad", aclara la doctora Burgueño. Es algo que a veces ocurre al usar a la vez tratamientos con diferentes mecanismos de acción, pero en el caso de los virus oncolíticos parece que no se daría esta reacción.

Por tanto, como concluye la oncóloga, "aunque todavía necesitamos mucha más investigación y hay que tomarla con cautela, es una herramienta muy atractiva y prometedora".

Habrá que esperar, pues, cómo evolucionan los estudios en los próximos años para confirmar si los virus oncolíticos pueden acabar convirtiéndose en una nueva posibilidad de luchar contra el cáncer, y si se acaban utilizando o no de manera habitual.

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