Por Soledad López, periodista especializada en salud

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Introducir alimentos con gluten a partir de los cuatro meses de edad podría ser una medida eficaz para evitar la celiaquía.

A esta conclusión han llegado científicos del Reino Unido y Estados Unidos que han participado en el estudio Enquiring About Tolerance (EAT) y ha sido publicado en la prestigiosa revista científica JAMA.

La celiaquía es la enfermedad crónica intestinal más frecuente en Occidente

Ya se había observado que la introducción temprana del gluten tenía un efecto preventivo, pero este estudio da evidencia científica a esa mera observación, por eso supone un gran avance en este campo.

La enfermedad celiaca

La celiaquía o intolerancia al gluten es una enfermedad autoinmune de base genética que no tiene cura:

  • Se caracteriza por una inflamación de la mucosa del intestino delgado como consecuencia de una reacción permanente del sistema inmunitario al gluten, lo que impide que absorba correctamente las vitaminas, minerales y demás nutrientes de los alimentos.
  • El gluten es una proteína que se encuentra en el trigo, el centeno, la espelta, la cebada, el kamut o la avena.
  • Los síntomas que provoca la celiaquía suelen ser pérdida de peso, diarrea, vómitos, anemia, irritabilidad, dermatitis o cansancio entre otros. En los niños puede provocar problemas de desarrollo y crecimiento.
  • Para tratarla es indispensable seguir una dieta estricta sin gluten toda la vida, de lo contrario puede acarrear consecuencias graves para el organismo como cánceres digestivos. Sin embargo, con una alimentación sin gluten pueden aliviarse prácticamente al completo los síntomas.
  • Suele manifestarse en la infancia, aunque puede aparecer a cualquier edad.

Intentos de prevenir la enfermedad

La recomendación de introducir el gluten cuanto antes para prevenir la enfermedad celiaca no es nueva, pero no había evidencia científica sobre ello.

Dicha recomendación se había realizado basándose en estudios observacionales, pero los estudios clínicos (se controlan todas las variables y son mucho más fiables) no habían conseguido demostrar realmente que la ingesta de gluten a una edad temprana tuviera un efecto preventivo, aunque solo en uno de ellos se había introducido el trigo antes de lo 6 meses.

El estudio EAT

A diferencia de las investigaciones que se habían realizado anteriormente, en el estudio EAT se introdujo el gluten a partir de los 4 meses. En la investigación participaron mil niños que se dividieron de forma aleatoria en dos grupos.

  • Un grupo recibió desde los 4 meses seis alimentos alergénicos como el cacahuete, el sésamo, los huevos de gallina, la leche de vaca y trigo. Todo ello junto con la leche materna. En el caso del trigo, tomaron dos galletas de cereales a base de trigo a la semana, lo que supone 4 gramos de proteína de trigo o gluten. La ración era perfectamente apropiada para su edad.
  • El otro grupo recibió una alimentación basada estrictamente en la leche materna.

Resultados incontestables

A los 3 años se realizó un análisis a todos los participantes para detectar la existencia de anticuerpos antitransglutaminasa, un indicador de la enfermedad celiaca.

Los investigadores comprobaron que:

  • En el segundo grupo, el que no había tomado nada de gluten, había un 1,4% de niños con enfermedad celiaca.
  • En el primer grupo, el que había recibido gluten desde los 4 meses, no había ningún caso de celiaquía.

"Este es el primer estudio que proporciona evidencia de que la introducción significativa de trigo en la dieta de un bebé antes de los seis meses puede prevenir el desarrollo de la enfermedad celiaca. Esta estrategia también puede tener implicaciones para otras enfermedades autoinmunes como la diabetes tipo 1", aseguran los investigadores.

Pero, ¿qué puede pasar a partir de los 3 años? ¿Y si la enfermedad aparece más tarde? El estudio no arroja resultados más allá de los 3 años. Por eso los investigadores reconocen que, a pesar de la importancia del hallazgo, se necesitan estudios clínicos más amplios para comprobar el efecto.

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