Soledad López
Soledad López

Periodista especializada en salud

El dolor de espalda crónico aumenta entre los adolescentes
iStock by Getty Images

El dolor de espalda es el primer problema de salud crónico en España y la principal causa de discapacidad en todo el mundo.

Y no va camino de solucionarse porque, según un reciente estudio, cada vez afecta más a los jóvenes, en especial a las chicas.

Cifras en aumento

Estudios anteriores ya sugerían que la prevalencia del dolor de espalda crónico entre la población joven había aumentado en las últimas décadas, pero los datos eran escasos y de alcance limitado.

Para salir de dudas y comprobar exactamente hasta qué punto afecta a chicos y chicas, un equipo investigador de la Universidad Rovira i Virgili ha analizado las tendencias de la prevalencia del dolor de espalda crónico utilizando datos de la encuesta Health Behavior in School-aged Children (Conductas saludables de los jóvenes escolarizados) promovida por la OMS y que se realiza cada cuatro años.

En total se han analizado los datos de 650.851 adolescentes de cuatro periodos diferentes (2001/02, 2005/06, 2009/10 y 2013/14) que provienen de esta encuesta y que corresponden a jóvenes de 33 países europeos.

Con el análisis de estos datos, el estudio revela que la prevalencia del dolor de espalda aumenta en cada encuesta sucesiva a lo largo del tiempo:

  • 18,3% en 2001/02.
  • 19,3% en 2005/06.
  • 20,4% en 2009/10.
  • 21,6% en 2013/14.

Afecta más a las chicas

Si se analizan los datos por sexo, es mayor la prevalencia del dolor de espalda crónico en chicas (21,9%) que en chicos (17,8%).

Y cuando se observan los datos por edades, se ve que el problema va en aumento con la edad:

  • El 14,5% de niñas y niños de 11 años sufren dolor de espalda crónico.
  • El 19,6% de los de 13 años acusan el problema.
  • Y el 25,5% de los jóvenes de 15 años se quejan de dolor de espalda.

Es decir, uno de cada cuatro adolescentes de 15 años tiene dolor de espalda crónico, un hecho que los investigadores consideran "preocupante".

Qué hay detrás del dolor de espalda

Aunque el estudio no analiza las causas del aumento del dolor de espalda crónico en jóvenes, la sospecha es que pueden influir varios factores.

El peso de las mochilas

El peso excesivo de las mochilas puede provocar dolor de espalda, pero este factor no explicaría el aumento del número de casos en los últimos años ya que se ha mantenido estable.

Una mochila "saludable" debe cumplir los siguientes requisitos según la doctora:

  • No debe superar el 15% del peso total del niño o adolescente.
  • Tiene que ser acolchada en la espalda.
  • Las asas deben ser anchas.

El aumento del sedentarismo

El aumento de las actividades sedentarias se asocia con un mayor riesgo de dolor de espalda.

Y los chicos y chicas son cada vez son más sedentarios, en gran medida debido a la mayor exposición a las pantallas.

El estrés y la ansiedad

Cada vez hay mayor evidencia científica de que el dolor de espalda crónico se asocia a factores psicológicos, tanto en jóvenes como en adultos.

Por eso muchos tratamientos clásicos, como determinados fármacos, que van destinados a aliviar el dolor de espalda no dan resultados.

  • Un estudio reciente realizado por investigadores del Centro Médico Beth Israel Deaconess demostró que un plan de 12 semanas con ejercicio físico y actividades para controlar el estrés era mucho más efectivo contra el dolor de espalda que la terapia estándar.

Y es que el dolor de espalda inespecífico, el que no se debe a una causa física o enfermedad concreta, "es una manifestación sintomática de un proceso psicológico impulsado sobre todo por el estrés y las emociones reprimidas", señalan los autores de este estudio israelí.

Los factores que pueden aumentar la ansiedad entre los jóvenes son varios:

  • Al margen del entorno psicosocial de que cada joven, la exposición a las redes sociales o las restricciones y situaciones provocadas por la pandemia pueden tener repercusión a nivel psicológico.

No hay que olvidar que la adolescencia es una etapa de cambios importantes en la que es muy importante cuidar la salud mental para evitar el desarrollo de trastornos de este tipo.

Por qué es un problema más femenino

El estudio tampoco determina la causa de por qué el dolor de espalda afecta más a las chicas.

Pero los autores del estudio barajan varias hipótesis:

  • Por un lado, las mujeres tradicionalmente se quejan de sufrir más dolor, lo que aumentaría su sensibilidad ante determinados estímulos.
  • Otra razón podría ser que los hombres son mucho menos propensos a reconocerlo.