Diana Llorens

Periodista

defectos genéticos e inmunológicos aumentan la probabilidad de Covid grave

Identificar por qué algunas personas sufren Covid grave mientras otras son asintomáticas o presentan síntomas leves es uno de los mayores quebraderos de cabeza de los científicos desde que empezó la pandemia.

Ahora, dos estudios apuntan a fallos en el sistema inmunológico y defectos genéticos como dos de los principales responsables de la gravedad de la Covid.

Factores vinculados a la Covid grave

Hasta el momento, sabemos que la edad y algunas enfermedades o situaciones vitales se asocian a un peor curso de la covid. De acuerdo con el Ministerio de Sanidad, los grupos con mayor riesgo de desarrollar enfermedad grave por Covid son personas con:

  • Mayor edad
  • Enfermedades cardiovasculares e hipertensión arterial
  • Diabetes
  • Enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC)
  • Cáncer
  • Inmunodepresión
  • Embarazo
  • Otras enfermedades crónicas

Sin embargo, incluso dentro de estos grupos varia mucho la incidencia de Covid grave y los científicos siguen investigando qué factores se asocian con su desarrollo.

Fallos en el sistema inmunológico

Un estudio publicado en la revista Science Immunology liderado por la Universidad Rockefeller de Nueva York y el Hospital Necker-Enfants Malades de París y que ha contado con la participación del Hospital Universitario Vall d'Hebron de Barcelona indica que cerca del 20% de las muertes por Covid se debe a que los pacientes generan un tipo de anticuerpos que, en lugar de protegerles contra el virus, atacan a las propias defensas.

Se sabía por estudios anteriores que aproximadamente un 10% de los pacientes con neumonía grave por Covid generan anticuerpos que atacan a los interferones de tipo I (una proteína estrechamente vinculada con nuestra respuesta inmune).

En este nuevo estudio, los investigadores han analizado los datos de 3.595 pacientes con Covid y han observado que estos anticuerpos defectuosos estaban presentes en cerca del 14% de los pacientes en estado crítico, incluyendo el 21% de los de más de 80 años y el 6,5% de los pacientes con Covid grave. Estaban presentes también en el 18% de los pacientes que fallecieron.

"Estos autoanticuerpos pueden explicar el incremento del riesgo para COVID-19 grave y demostramos que lo hacen especialmente en el caso de las personas mayores", explica el Dr. Roger Colobran, jefe del Grupo de Investigación en Inmunología Diagnóstica del VHIR.

Este tipo de anticuerpos se encuentran también en la población general e incrementan con la edad

Por otro lado, analizaron a 34.159 personas sin Covid y vieron que estos anticuerpos están presentes en el 0,18% de los que tienen entre 18 y 69 años. El porcentaje aumenta con la edad y es del 1,1% el caso de los que tienen entre 70 y 69 años y del 3,4% en los mayores de 80 años.

Los científicos concluyen que los anticuerpos defectuosos están presentes en algunas personas antes de la infección por el virus de la Covid y que su prevalencia aumenta drásticamente a partir de de los 70 años.

"Con la edad, el sistema inmunitario se va envejeciendo: es lo que se conoce como inmunosenescencia. Esto hace que sea más probable que aparezcan fenómenos de autoinmunidad como este", explica el Dr. Soler.

Mutaciones en el gen TLR7

Otro estudio llevado a cabo por el mismo consorcio de investigadores y publicado también en Science Immunology se ha centrado en mutaciones genéticas vinculadas con la gravedad de la Covid.

Han visto que las personas con mutaciones o deficiencias en el gen TLR7 tienen más posibilidades de desarrollar Covid-19 grave o crítica, especialmente en el caso de los hombres menores de 60 años.

El TLR7 es un gen del sistema inmunitario que contribuye a la producción de los interferones de tipo I y la existencia de defectos en este gen supone un aumento de las posibilidades de presentar complicaciones tras la infección por el coronavirus.

Este gen se encuentra en el cromosoma X y, de acuerdo con los investigadores, es por ello que tiene un papel más importante en hombres y solo en algunos casos en las mujeres (que tienen dos cromosomas X y, por tanto, un riesgo menor de tener complicaciones por esta causa). Este hallazgo podría ayudar a explicar por qué son los hombres los que tienen un peor pronóstico en caso de infectarse.

Los errores en el gen TLRT son más comunes en hombres jóvenes

"Hemos visto que estos errores genéticos aparecen sobre todo en pacientes más jóvenes, de menos de 60 años", explica el Dr. Pere Soler-Palacín, jefe de la Unidad de Patología Infecciosa e Inmunodeficiencias de Pediatría del Hospital Universitario Vall d'Hebron y del Grupo de Investigación de Infección en el Paciente Pediátrico Inmunodeprimido del VHIR.

De las 1.202 personas analizadas en este estudio, 20 presentaban deficiencias en el gen TLR7. Hay que destacar que estas personas no habían presentado diagnósticos o enfermedades graves anteriormente.

Por otro lado, ninguna de las personas con Covid asintomáticas o con enfermedad leve presentaban este error en genético.