La apnea del sueño acelera el envejecimiento pero si lo tratas, rejuveneces

Las paradas respiratorias que provoca la apnea del sueño aceleran el envejecimiento celular, provocando que la edad biológica de la persona sea superior a su edad cronológica. Pero tratar la apnea con CPAP puede revertir ese efecto.

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Dr. Rene Cortese
Dr. Rene Cortese

Profesor de la Universidad de Missouri-Columbia

Soledad López
Soledad López

Periodista especializada en salud

La apnea del sueño acelera el envejecimiento, pero el tratamiento puede revertirlo
iStock by Getty Images

Las personas que sufren apnea se notan más cansadas durante el día y tienen más riesgo de enfermedades crónicas como la hipertensión o la diabetes. Ahora, un estudio de la Universidad de Missouri-Columbia ha descubierto que, si no se trata, la apnea obstructiva del sueño también acelera el proceso de envejecimiento biológico. Por suerte, los investigadores han comprobado que con el tratamiento adecuado se puede retrasar o incluso revertir la tendencia.

Aceleración de la edad

Cuando la edad biológica de una persona (el grado de envejecimiento de sus células) supera a su edad cronológica se produce un fenómeno que en ciencia denominan "aceleración de la edad epigenética" y está relacionado con la mortalidad en general y con las enfermedades crónicas.

La "aceleración de la edad" se puede averiguar con un análisis de sangre que analiza el ADN y utiliza un algoritmo para medir la edad biológica de una persona.

Son varios los factores que aceleran nuestro envejecimiento: la dieta desequilibrada, la contaminación, el tabaco... De hecho, en el mundo occidental es habitual que esto ocurra debido a los malos hábitos de vida. Existía la sospecha de que la apnea del sueño también actuaba como un acelerador de la edad, sospecha que el equipo de investigadores de la Universidad de Missouri-Columbia ha podido confirmar.

Apnea obstructiva del sueño

En España se calcula que entre 5 y 7 millones de personas sufren apnea del sueño. Se trata de un trastorno respiratorio en el que la respiración se interrumpe durante el sueño.

Provoca fuertes ronquidos que se intercalan con períodos de silencio (apneas) que pueden durar entre 10 segundos y un minuto. El patrón con fuertes ronquidos es más habitual en el hombre. La mujer suele roncar menos y la persona con la que duermen no nota tanto que no respira, por lo que cuesta más de identificar el trastorno en ellas.

El efecto más inmediato de la apnea es la somnolencia y la fatiga diurna porque el sueño no ha sido reparador. A medio y largo plazo provoca cambios en la presión sanguínea y aumenta el riesgo de hipertensión. De hecho, las personas con apnea obstructiva del sueño tienen más riesgo de infarto, ictus, diabetes y muchas otras enfermedades crónicas.

Detalles del estudio

Para demostrar el impacto de la apnea en la aceleración de la edad epigenética, los investigadores estudiaron durante un año a un grupo de adultos no fumadores a los que se les diagnosticó apnea obstructiva del sueño y los comparó con un grupo control sin la afección.

Después de extraer muestras de sangre para analizar el ADN y medir la edad biológica de los participantes, el grupo con apnea recibió tratamiento con CPAP (presión positiva continua en las vías respiratorias). Tras un año de terapia, se les realizó un nuevo análisis de sangre. El profesor Rene Cortese, primer firmante del estudio, explica lo que observaron:

  • "Encontramos que las interrupciones del sueño inducidas por la apnea obstructiva del sueño y los niveles más bajos de oxígeno durante el sueño promovieron una aceleración de la edad biológica más rápida en comparación con el grupo de control".
  • "Sin embargo, los pacientes con apnea que siguieron el tratamiento con CPAP mostraron una desaceleración de la edad epigenética, mientras que las tendencias de aceleración de la edad no cambiaron para el grupo de control. Nuestros resultados sugieren que la aceleración de la edad biológica es, al menos parcialmente, reversible cuando se implementa un tratamiento eficaz para la apnea".

Por qué la apnea acelera el envejecimiento

El profesor Rene Cortese aclara a Saber Vivir las razones que explicarían por qué la apnea del sueño provoca envejecimiento prematuro:

  • "El envejecimiento biológico es un deterioro complejo. La apnea obstructiva del sueño conduce a la activación y propagación del estrés oxidativo y las vías inflamatorias sistémicas, imitando esencialmente el envejecimiento biológico acelerado".
  • "No obstante, los mecanismos celulares y moleculares que subyacen a la senescencia biológica (envejecimiento celular) acelerada aún no se conocen por completo. En este sentido, nuestro estudio proporciona un marco novedoso para el manejo de la apnea en adultos y sus morbilidades asociadas y abre una línea de investigación para explorar más a fondo estos mecanismos".

Las ventajas del tratamiento con CPAP

La presión positiva continua en las vías respiratorias o CPAP es el tratamiento estándar para la apnea del sueño. Se trata de un equipo que se utiliza mientras la persona duerme para evitar las paradas respiratorias.

Según este estudio, el uso de CPAP frena el envejecimiento prematuro (aceleración de la edad) que provoca la apnea. La clave del éxito, señala Cortese, es la fuerte adherencia al uso del dispositivo que debe llevarse al menos durante 4 horas cada noche.