Por Charo Sierra, Directora de la Revista Saber Vivir

vacuna nasal1

Hace más de 40 años que se dedica a investigar coronavirus y es el gran artífice de una vacuna española contra el SARS-CoV-2, que desarrolla el Centro Nacional de Biotecnología del CSIC y estará disponible en unos meses.

Luis Enjuanes (Valencia, 1945) se dedicó a la bioquímica y a la investigación porque sus profesores de instituto, a los que admiraba, supieron infundirle interés por el conocimiento.

Seguro que la situación que vivimos aumentará el número de vocaciones hacia la biomedicina y la virología entre los más jóvenes. Hoy los niños de tres años saben decir perfectamente coronavirus”, nos dice.

  • Le acaban de conceder la Medalla de Plata al Mérito en la Investigación y en la Educación Universitaria.

una nueva realidad

Si no me equivoco, usted ha pasado la COVID-19, profesor.

Así es. Di positivo por PCR, pero no tuve ningún síntoma. Al principio de la pandemia el 14 % de los infectados fueron asintomáticos; hoy lo son el 45 %, pero eso no quiere decir mucho porque no siempre se generan anticuerpos. Yo no los tengo.

Debo decir también que nunca me he encontrado mejor que entonces. Yo creo que fue porque trabajaba muchísimo desde casa, y no atendí a nada más.

Hay muchas personas que aún se preguntan de dónde ha venido este virus.

Siempre que aparece uno nuevo hay voces que especulan con su origen. Es altamente improbable que lo haya desarrollado algún gobierno. Por una sencilla razón: nadie lanzaría un arma biológica sin tener el antídoto para que a ellos nos les afecte.

¿Debemos acostumbrarnos a sufrir pandemias así?

Sí. Ya veníamos avisando de que periódicamente aparecerían coronavirus mortales para el ser humano pero también para los animales. Es algo que va a ir pasando y tenemos que asumirlo.

"Necesitamos sistemas de alerta y diagnóstico ultrarápidos"

La solución es prepararnos muy bien para hacerles frente y disponer de sistemas de alerta y de diagnóstico ultrarrápidos.

Parece ser que estudiar a los murciélagos dará pistas de cómo superar este virus…

Es que los murciélagos van cargados de virus que infectan y matan al hombre y ellos van volando tan tranquilamente.

  • Probablemente sea porque tienen mecanismos en su sistema defensivo que nosotros no tenemos y que les permite controlar la replicación de los virus. Hace ya tiempo que se estudia y conocerlo bien daría respuestas para mejorar nuestro propio sistema inmunológico.

un virus con muchas caras

¿Por qué este coronavirus es tan agresivo?

Es un virus muy complicado porque tiene la capacidad de producir muchas patologías.

Eso ocurre porque ha incorporado una proteína en sus espigas que hace que cuando el virus sale de una zona infectada ya vaya preparado para infectar otra. Es decir, no tiene casi especificidad de tejido sino que puede afectar a cualquier órgano. Eso da una variedad de patologías enorme.

¿Y por qué afecta más a personas de edad avanzada?

En general, el envejecimiento hace que seamos más susceptibles a infecciones virales. Se debe a problemas hormonales –ciertas hormonas pueden modular la intensidad inmunológica–, pero también a que cuando uno se hace mayor disminuye no solo la cantidad de células T (defensivas), sino el repertorio de esas células, es decir, su variedad.

Se trabaja en muchas vacunas anti-COVID, pero la que usted desarrolla será seguramente nasal. ¿Por qué?

La inmunidad de las vacunas que se administran intramuscularmente (con una inyección en el brazo por ejemplo, como la de la gripe) es de corta duración. No es que no funcione, pero en realidad dura poco y no es muy fuerte.

"Una vacuna administrada por la nariz durará más"

  • En cambio, si una vacuna se administra intranasalmente va a durar muchísimo más en las mucosas.
  • Además, activamos unos anticuerpos llamados inmunoglobulinas IgA que tienen 4 puntos de enganche para agarrar a los virus y que no se escapen, por decirlo así.
  • Otras vacunas activan otras inmunoglobulinas que solo tienen dos puntos de agarre.

Cómo acabar con el virus

¿Debe vacunarse el 70 % de la población?

Es que si el virus se encuentra con que en el 70 % de los casos va a “fracasar” porque la persona ya está inmunizada, su éxito infectivo se reduce a solo el 30 %.

Como ese ciclo se va repitiendo y el éxito es bajo, al final se extingue.

¿Puede el virus mutar y ser aún más agresivo?

Es el virus RNA conocido con el genoma más grande. Por eso, si evolucionase, si cambiase mucho, se autodestruiría por acumulación de errores en su genoma. Y aunque ha desarrollado un sistema para corregir esos errores, de momento permanece bastante estable.

"Se podría tener gripe y COVID-19 a la vez"

¿Qué ocurrirá cuando llegue la gripe de cada año?

Es verdad que puede confundir a los médicos porque los síntomas son similares, pero en estos meses se ha aprendido mucho y ya se han establecido criterios diferenciales. El problema puede ser que se saturen los centros hospitalarios.

  • Alguien puede infectarse de los dos al mismo tiempo, pero debo decir que cuando nos infecta un virus desarrollamos una defensas inmunes llamadas innatas (se conoce como inmunidad interferón porque interfiere en la replicación viral). Esa inmunidad puede hacer, en algunos casos, que se impida el crecimiento del otro.
  • Y a veces se da una interferencia viral. Significa que cuando tenemos un virus en el cuerpo, se frena la entrada de otro. De todas formas, sería mejor que no coincidieran.

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