Un nuevo caso de gripe aviar en humanos: advertencia sanitaria en España

España acaba de confirmar un primer caso de contagio de la variante más peligrosa de la gripe aviar, la H5N1. Es una señal de alerta, pero no de alarma. La gripe aviar ha dado problemas pandémicos en el pasado, con cientos de contagios y muchos de ellos mortales.

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Pablo Cubí
Pablo Cubí del Amo

Periodista

Alerta de otra pandemia: la gripe aviar vuelve a pasar a los humanos
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El Centro Nacional de Microbiología ha notificado un nuevo caso de gripe aviar (H1N1) en España, en un empleado de una granja avícola en Guadalajara.

La gripe aviar vuelve a pasar a los humanos. No es algo nuevo. Desde que se dieron los primeros casos en 1959, ha habido brotes periódicos con diferentes subvariantes. El último fue hace un año en Rusia.

Ahora el Centro Nacional de Microbiología ha notificado un nuevo caso en España, un empleado de una granja avícola en Guadalajara. A principios de año hubo otro caso en el Reino Unido. Ninguno de los dos mortales. No obstante, preocupa la cepa de contagio, pues es el subtipo H5N1, la que más problemas ha provocado.

¿Qué es la gripe aviar H5N1?

La gripe aviar, como su nombre indica, afecta a aves de todo tipo, salvajes y de corral. Como ocurre con los virus que afectan a los humanos, varía mucho de un año para otro. El virus que la provoca, el influenza, tiene a su vez varios subtipos.

El virus tiene una alta tasa de mortalidad, aunque el contagio entre humanos es muy esporádico

El que más nos preocupa es el subtipo H5N1, porque es el que más veces ha pasado de las aves a los humanos. Como ya hemos aprendido por la covid, que un virus dé el salto entre especies lo puede hacer más peligroso, pues no estamos preparados para hacerle frente.

Con la gripe aviar H5N1 es lo que pasó. Este virus, de origen asiático, se detectó por primera vez en China en 1996. Es de los que se transmiten con mayor facilidad. Es particularmente mortal entre las aves de corral, por lo que en sí mismo un brote ya puede suponer un gran problema económico y de suministro de carne en el mercado.

En estos años se ha extendido por más de 50 países. Hubo un fuerte brote inicial y desde 2003 ha ido reapareciendo de modo esporádico.

¿Puede pasar la gripe aviar a los humanos?

Los virus de la influenza mutan mucho y siempre hay riesgo de que adquieran la capacidad de contagiar a las personas. El H5N1 lo consiguió. Las infecciones a personas han sido esporádicas. Preocupa porque puede dar lugar a una gripe muy grave. La tasa de mortalidad es del 60%. Por fortuna, no es el caso del paciente de Guadalajara, que ha evolucionado bien.

En total, desde 2003, la Organización Mundial de la Salud ha comprobado 864 contagios de H5N1 en humanos y 456 fallecidos.

El primer caso que se ha registrado en España ha evolucionado bien y está fuera de peligro

Tampoco es el único subtipo que ya ha dado el salto. A principios de 2020, coincidiendo con la pandemia de covid, hubo otra pandemia de gripe aviar muy amplia. Otra cepa, la H5N8 también dio el salto a los humanos. El brote más importante fuero varios trabajadores de una granja en Rusia, en mayo de 2021.

La gripe se transmite de aves a humanos, pero no es fácil que pase de persona a persona. En el caso de la H1N1 se conocen pocos casos, y en el de la H5N8, ninguno.

¿Hay riesgo de pandemia de gripe aviar?

No es que haya riesgo de pandemia. Ya hay una pandemia que afecta a las aves. En estos dos años se calcula que han muerto cerca de 90 millones de aves solo en Europa y América del Norte. Muchos de ellas no directamente por el virus, sino sacrificadas en un intento por frenar el contagio.

Es difícil parar los brotes, puesto que también se contagian las aves salvajes, que vuelan libremente y que llevan el virus de un lugar a otro con facilidad.

La Organización Mundial de Sanidad Animal ha advertido que este último año se ha registrado el mayor número de casos en un lustro. Por tanto, hay más posibilidades de que pase a las personas.

En este contexto, España es de los países más vulnerables por ser zona de paso de miles de aves migratorias.

¿Puedo comer pollo sin riesgos de gripe aviar?

La gripe aviar puede ser grave para nosotros. No obstante no es un riesgo generalizado. Han de tener especial atención el personal de las granjas. Y no se transmite con facilidad. No estamos ante un problema como la covid.

Los virus no sobreviven si el huésped no está vivo, por lo que podemos comprar carne de ave sin riesgo

Tampoco hay que preocuparse por comer carne de aves, ya sea pollo, pavo o cualquier otra. Los virus necesitan un huésped vivo. En cuanto se sacrifica el animal, los virus también mueren al no haber células vivas en las que replicarse.

En el caso poco probable de que quedara alguno en el momento en el que compramos el ave, cuando los cocinamos acabaríamos de desinfectarlo.

Los problemas sobre los que alertan las autoridades sanitarias suelen ser en aquellas casas donde se sacrifica directamente el ave antes de cocinarla. Costumbre más habitual en países en desarrollo y donde el mayor problema es que la falta de cultura sanitaria hace que no se sigan las mínimos hábitos higiénicos, como limpiar las superficies, el animal y los utensilios después de sacrificarlo.