Dr. Enrique Grande

Jefe del Servicio de Oncología de Md Anderson Madrid

Soledad López
Soledad López

Periodista especializada en salud

Cómo afecta la Covid a un enfermo de cáncer
iStock by Getty Images

La mortalidad de pacientes Covid que sufren cáncer se sitúa entre el 20 y el 35%. La cifra da una idea del riesgo que puede llegar a entrañar para un paciente con cáncer enfermar de Covid.

Pero el cáncer son muchas enfermedades diferentes. Cada tumor es distinto y, sobre todo, puede encontrarse en un estadio distinto. Tampoco es lo mismo un paciente que esté en plena quimioterapia, más debilitado, que otro que haya superado el tratamiento y esté en seguimiento. Todos estos factores influyen sin duda en la severidad de la Covid en un paciente oncológico.

Para conocer de primera mano estos y otros detalles del binomio cáncer-Covid, incluido el tipo de vacunas más adecuadas para los enfermos de cáncer, hemos hablado con el Dr. Enrique Grande, jefe del Servicio de Oncología de Md Anderson Madrid.

Metátasis y riesgo de Covid grave

El Dr. Grande explica que la primera ola de Covid fue realmente dramática para los pacientes de cáncer que enfermaron de coronavirus.

"En los meses de febrero, marzo o abril de 2020 fallecían en cuestión de horas tras llegar al hospital. Los médicos desconocíamos a lo que nos enfrentábamos y no sabíamos como proteger a nuestros pacientes", confiesa el Dr. Grande.

Sin embargo, en aquella trágica primera ola, los oncólogos "aprendimos que la Covid no afecta a todos lo pacientes de cáncer por igual y que depende en gran medida de lo avanzado que esté el tumor", señala el Dr. Grande:

  • Los enfermos oncológicos que tienen más riesgo de muerte por coronavirus son los que sufren tumores avanzados con metástasis, tanto si están en cuidados paliativos en la última etapa de la enfermedad, como si están en tratamiento activo con quimioterapia.
  • Sin embargo, la Covid reviste menos severidad en aquellos pacientes que, por ejemplo, han pasado por un cáncer de mama, colon o pulmón, se han tratado con éxito con la cirugía y están en seguimiento.

Por tanto, los pacientes con un estado de salud deteriorado tienen más riesgo de contraer la Covid y de que esta sea más grave.

Pero el tipo de tumor también influye en la gravedad de la infección. Al tratarse de una infección que afecta a las vías respiratorias, la Covid toca más de lleno a los pacientes con cáncer de pulmón o con otros tumores pero con metástasis en los pulmones.

La quimioterapia debilita las defensas

El tratamiento que está recibiendo un enfermo de cáncer también es un factor que puede aumentar el riesgo de complicaciones en caso de contagio.

  • Los enfermos que están recibiendo quimioterapia, y en especial quimioterapia de altas dosis, son los que tienen más riego de Covid grave., "La razón es que la quimioterapia baja las defensas y convierte al enfermo de cáncer en carne de cañón para el contagio", explica el especialista.
  • Sin embargo, "las nuevas terapias como la inmunoterapia, las terapias dirigidas, los fármacos orales o las nuevas hormonas que existen para el cáncer de mama o el cáncer de próstata no debilitan tanto las defensas del enfermo", subraya.

"Hemos visto que el pronóstico de estos pacientes oncológicos tratados con nuevas terapias no difiere del de la población general si contraen Covid", asegura el Dr. Grande.

Priorizar tratamientos menos agresivos

Las recomendaciones sobre el tratamiento a elegir en un paciente con cáncer han cambiado con la Covid.

Y la pauta ha sido priorizar en la medida que sea posible aquellos tratamientos que debiliten menos las defensas.

En cuanto a la quimioterapia, la recomendación ha sido valorar el riesgo-beneficio que implica antes de optar por ella. Unas veces se ha evitado y otras ha pesado más la necesidad.

  • "En pacientes que están en una etapa muy avanzada de la enfermedad donde el único objetivo es mejorar la calidad de vida pero no aumentar su supervivencia, la opción ha sido evitar la quimioterapia porque implicaba que el paciente tuviera que desplazarse al hospital con el consecuente riesgo de contagio", asegura el Dr. Grande.
  • "Pero en enfermos que había un riesgo alto de progresión del tumor sí ha sido necesaria la quimioterapia. En estos casos se han tomado medidas preventivas para evitar el contagio reduciendo las visitas al mínimo al hospital y organizándolas de tal manera para que el paciente no tuviera que estar paseándose de una lado al otro del hospital haciéndose pruebas", aclara el Dr. Grande.

Cómo se trata la Covid en un paciente oncológico

A día de hoy no hay un fármaco definitivo para tratar la Covid, aunque unos han funcionado mejor que otros.

En un enfermo de cáncer, el tratamiento para la Covid no difiere del de otros pacientes. "Sabemos que los corticoides a dosis altas y administrados de forma precoz funcionan para tratar los síntomas respiratorios de la Covid y evitar la entrada en la UCI de los pacientes, también de los oncológicos", subraya el jefe del Servicio de Oncología de Md Anderson Madrid.

Vacunación en enfermos de cáncer

Los pacientes oncológicos son una población de muy alto riesgo para contraer la infección por Covid y como tal están recogidos en el plan nacional de vacunación, por lo que la vacunación de este colectivo ya se está llevando a cabo.

En cuanto al tipo de vacunas que convienen más a los pacientes oncológicos, el Dr. Grande señala que, ante todo, en una situación de pandemia cualquier vacuna es mejor que nada. Pero dicho esto hace matices:

  • "Las vacunas de ARN mensajero son las ideales para pacientes que estén recibiendo quimioterapia. La razón es que las vacunas con virus atenuados se deben evitar en enfermos que tienen potencialmente las defensas bajas".
  • "Los pacientes que han superado un cáncer y están en seguimiento pueden seguir las reglas generales de la población en vacunación".

En Israel se ha vacunado a la población oncológica con vacunas de ARN mensajero (como a toda la población porque solo han administrado este tipo de vacunas) y se ha visto que, en pacientes con la enfermedad activa y que reciben quimioterapia, los efectos secundarios de la vacuna han sido mínimos. Simplemente sufren algo más de dolor muscular.

El Dr. Grande ha participado en la elaboración de la Guía de la vacuna Covid-19 para pacientes con cáncer que participan en ensayos oncológicos publicada en la revista Nature.

El trabajo recoge las recomendaciones para este grupo concreto de pacientes, que inexplicablemente quedan fuera de los canales habituales de vacunación al estar dentro de un ensayo clínico.

Pero al margen de esta excepcionalidad que debería ser subsanada, las pautas que incluye el informe también son útiles para cualquier paciente de cáncer a la hora de recibir la vacuna.

  • Se aconseja la vacunación dos o tres días antes de empezar el tratamiento oncológico.
  • Si el paciente ya ha empezado el tratamiento, debe evitarse la vacuna de la Covid justo en la etapa en que bajan más las defensas (se denomina etapa nadir en cáncer). La recomendación es administrar la vacuna cuando las defensas están subiendo.