Hacer más ecografías ayudaría a detectar el cáncer de hígado a tiempo

El pronóstico del cáncer de hígado cambia mucho si se diagnostica al inicio de la enfermedad, pero eso solo ocurre en un 50% de lo casos. Realizar ecografías abdominales regulares en los pacientes de riesgo ayudaría a su detección precoz.

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Soledad López
Soledad López

Periodista especializada en salud

Cómo diagnosticar si la hepatitis puede acabar en cáncer de hígado
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En España se diagnostican cada año 6.600 casos de cáncer de hígado, lo que supone un 2,3% de todos los tumores diagnosticados y el sexto en orden de frecuencia.

Los tumores de hígado más habituales están provocados mayoritariamente por cirrosis que se deben al alcohol o a una hepatitis.

El pronóstico del cáncer de hígado cambia mucho según el estadio en el que se encuentre. El problema es que en España solo un 50% de los casos se detectan en estadios iniciales.

Para evitarlo, la Asociación Española para el Estudio del Hígado recalca la importancia de realizar ecografías abdominales entre los pacientes de riesgo cada 6 meses. A día de hoy es la única forma que hay de detectar el tumor en su inicio aunque esto puede cambiar.

Investigadores de la Universidad de Viena han desarrollado una nueva herramienta que permite determinar el riesgo de sufrir cáncer de hígado en personas que han pasado una hepatitis en un solo examen.

Tipos de cáncer de hígado

Dentro de los tumores primarios del hígado, el hepatocarcinoma es el más frecuente (80-90%), seguido del colangiocarcinoma.

Hepatocarcinoma

  • Entre el 60 y el 90% de los casos, el hepatocarcinoma se forma sobre un hígado que tiene cirroris.
  • Este tumor supone la quinta causa de muerte por cáncer en el mundo.

Colangiocarcinoma

  • Se forma en los conductos que transportan la bilis. Los conductos biliares conectan el hígado con la vesícula biliar y con el intestino delgado.

Ecografías abdominales de cribado

"El hepatocarcinoma presenta un pronóstico muy diferente según el estadio en el que se diagnostica", explica la Dra. Beatriz Mínguez, del Servicio de Hepatología del Hospital Universitario Vall d’Hebron.

  • "Los estadios iniciales tienen una supervivencia esperada superior a los cinco años, dado que los tratamientos que se pueden administrar en esta etapa tienen intención curativa", añade la Dra. Mínguez.

Sin embargo, solo un 50% de los enfermos de cáncer de hígado en España son diagnosticados en estadios iniciales gracias a los programas de cribado.

El perfil de paciente más habitual es el de una persona con cirrosis diagnosticada o sin diagnosticar, que puede ser causada por:

  • Hepatitis virales (virus de la hepatitis C o B).
  • El abuso crónico de alcohol.
  • El síndrome metabólico (combinación de obesidad, hipertensión, colesterol elevado y diabetes).

Por ello, según los expertos, los pacientes con cirrosis hepática deben realizarse una ecografía abdominal cada seis meses para detectar la enfermedad en una etapa precoz.

De hecho, este tipo de prueba debería realizarse de forma rutinaria en poblaciones de riesgo como los consumidores de alcohol o las personas que han sufrido hepatitis.

Dificultades para el diagnóstico precoz

El colangiocarcinoma no presenta unas causas tan claras como el hepatocarcinoma, por lo que su detección temprana es más complicada.

"En la mayoría de los pacientes el tumor no surge sobre una enfermedad de base como la cirrosis, aunque sí es frecuente el síndrome metabólico", señala Bruno Sangro, director de la Unidad de Hepatología de la Clínica Universidad de Navarra, catedrático de Medicina e investigador del CIBERehd.

  • Otras causas son la inflamación crónica de la vía biliar por algunos parásitos, malformaciones congénitas de la vía biliar o enfermedades autoinmunes como la colangitis esclerosante primaria.

"Este tumor se suele diagnosticar en pacientes ya sintomáticos o a través de ecografías realizadas por otros motivos. Con lo cual, se detecta en estadios más tardíos, lo que contribuye a su peor pronóstico", señala.

Hepatitis C y cáncer de hígado

La hepatitis C se cura con fármacos en el 95% de los casos pero, a pesar de ello, puede dejar tejido cicatricial en el hígado y algunos pacientes tienen riesgo de desarrollar cáncer.

Como decíamos, actualmente la recomendación es realizar ecografías semestrales para detectar el cáncer en su etapa inicial, lo que no siempre se hace.

Investigadores de la Universidad de Viena han desarrollado una herramienta que permitiría saber el riesgo de cáncer de hígado que tiene una persona tras pasar una hepatitis. Y bastaría con una sola prueba. Los resultados del estudio se han publicado en Journal Hepatology.

  • El examen se realiza al final del tratamiento para la hepatitis y consiste en un algoritmo que evalúa el riesgo de cáncer en función de determinados marcadores sanguíneos y la rigidez del hígado. También se tienen en cuenta factores como la edad o el consumo de alcohol.

Prevenir con un estilo de vida saludable

Tanto en el hepatocarcinoma como en el colangiocarcinoma, se ha observado un aumento de los casos en los últimos años debido principalmente a la obesidad y la diabetes.

Ambas patologías han provocado un aumento de la enfermedad del hígado graso que, a su vez, puede provocar cirrosis.

"Cada vez hay más más pacientes asociados al contexto del síndrome metabólico. Se trata de una epidemia que lleva en crecimiento años, sobre todo en países como Estados Unidos, pero también en España", señala el Dr. Sangro.

Avances en los tratamientos

En los últimos 10 años, se han producido importantes avances en el tratamiento del cáncer de hígado.

  • "En los últimos 14 años hemos pasado de tener un solo fármaco eficaz a disponer de 7 distintos, lo que ha cambiado totalmente las expectativas de vida de los pacientes con estadios avanzados", asegura el Dr. Sangro.

Por desgracia, no tenemos el mismo acceso a ellos que otros ciudadanos europeos.

"En España solo hay dos medicamentos disponibles en el Sistema Nacional de Salud, que además son equivalentes. Acumulamos un retraso importante respecto a otros países", denuncia el especialista.